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En las primeras horas del miércoles 24 de enero la NASA y Space X, de Elon Musk, lanzaron DART (Double Asteroid Redirection Test). Esta será la primera misión mundial para probar tecnología con la capacidad de defender a la tierra. En esta misión la NASA desviará un asteroide, para estar prevenidos en el remoto caso de que un día se necesite impedir que una roca espacial gigante acabe con la vida en la Tierra.

El propósito de la agencia aeroespacial y de la empresa de Elon Musk es desviar un asteroide al estrellar deliberadamente una nave espacial contra él.

¿Qué necesitas saber sobre DART, la misión de la NASA para proteger a la Tierra de un asteroide?

Algunos de los datos más interesantes sobre esta misión en la que la NASA desviará un asteroide, son:

  • La nave espacial tiene un peso de 610 kgs.
  • Este proyecto tendrá un costo de $330 millones de dólares.
  • La nave espacial tiene 2 paneles solares desplegables de 8 metros de largo, un motor de iones comercial.
  • DART pasará los próximos 10 meses viajando por el espacio junto a Dimorphos, una “luna” de unos 160 metros (dos estatuas de la libertad) de ancho. Esta luna rodea a un asteroide mucho mayor, llamado Didymos, de 780 metros (la torre del One World Trade Center en Nueva York tiene una altura de 546 metros).
  • Dimorphos y Didymos forman un sistema que orbita en torno al Sol.
  • La sonda DART (dardo), es una caja con el volumen de una nevera grande y paneles solares del tamaño de una limusina a cada lado. Se estrellará contra Dimorphos a algo más de 24.000 kilómetros por hora y provocará un pequeño cambio en el movimiento del asteroide.

La nave interceptará a los asteroides entre el 26 de septiembre y 1° de octubre de 2022, durante el otoño boreal, cuando el par de rocas se encuentren a 11 millones de kilómetros de la Tierra, el punto más cercano al que pueden llegar.

  • Estos son asteroides y cometas que se acercan a menos de 50 millones de kilómetros de nuestro planeta.
  • Esta misión despegó a las 00:21 hrs. (hora de México) desde la Base de la Fuerza Espacial Vanderberg en California, y su lanzamiento fue retransmitido en directo por la televisión de la NASA.
  • Se conocen 10,000 asteroides cercanos a la Tierra de un tamaño de 140 metros o más, pero ninguno tiene una posibilidad significativa de impactar en los próximos 100 años. Pero -una advertencia importante- se estima que hasta la fecha sólo se ha encontrado un 40% de esos asteroides.
  • La Oficina de Coordinación de la Defensa Planetaria de la NASA está más interesada en los cuerpos que tienen un tamaño superior a los 140 metros, puesto que éstos tienen el potencial de arrasar ciudades o regiones enteras. La energía despedida es muy superior a la de las bombas nucleares normales, y será gracias a esta energía que la NASA desviará un asteroide.
  • Los científicos planetarios pueden crear impactos en miniatura en los laboratorios y utilizar los resultados para crear sofisticados modelos sobre cómo desviar un asteroide. Estos modelos se basan en suposiciones imperfectas, por lo que quieren llevar a cabo una prueba en el mundo real.
  • Andy Rivkin, jefe del equipo de investigación del DART, dijo que el período orbital actual es de 11 horas y 55 minutos.

El equipo espera que el golpe reduzca en unos 10 minutos la órbita de Dimorphos.

  • Los científicos dicen que estas rocas son un “laboratorio natural ideal” para la prueba, porque los telescopios basados en la Tierra pueden medir fácilmente la variación de brillo del sistema Didymos-Dimorphos y calcular el tiempo que demora Dimorphos en orbitar a su hermano mayor.
  • Existe cierta incertidumbre sobre la cantidad de energía que se transferirá con el impacto, ya que se desconoce la composición interna y la porosidad de la pequeña luna. Cuantos más desechos se generen, más empuje recibirá Dimorphos.
  • La nave espacial DART también contiene sofisticados instrumentos de navegación y obtención de imágenes, entre ellos el CubeSat de la Agencia Espacial Italiana, que observará el choque y sus efectos posteriores.
  • La trayectoria de Didymos también podría verse ligeramente afectada, pero no alteraría significativamente su curso ni pondría en peligro a la Tierra, según los científicos.

El científico de la NASA, Tom Statler, declaró “Por primera vez en la historia, la humanidad cambiará el curso natural de un cuerpo celeste en el espacio”.

Para dejarlo en claro: los asteroides no suponen ninguna amenaza para nuestro planeta, pero pertenecen a una clase de cuerpos conocidos como Objetos Cercanos a la Tierra (NEOs, en inglés).

“Cada vez que vamos a un asteroide, nos encontramos cosas que no esperábamos”, dijo Rivkin.

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